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Contaminación de interiores - naturaleza y origen de los contaminantes de interior, naturaleza de los contaminantes, principales fuentes de contaminación de interiores



1. INTRODUCCIÓN:
Los efectos adversos debidos a una deficiente calidad del aire en espacios cerrados afecta a muchas personas, ya que se ha demostrado que los habitantes de las ciudades pasan entre el 58 y el 78 % de su tiempo en un ambiente interior que se encuentra contaminado en mayor o menor grado.
El término aire interior suele aplicarse a ambientes de interior no industriales: edificios de oficinas, edificios públicos (colegios, hospitales, teatros, restaurantes, etc.) y viviendas particulares.
La calidad del aire interior comenzó a considerarse un problema a finales del decenio de 1960, aunque los primeros estudios no se llevaron a cabo hasta unos diez años después.
Por lo común resulta difícil establecer con precisión en qué medida la mala calidad del aire interior puede afectar a la salud, ya que no se dispone de suficiente información con respecto a la relación entre la exposición y el efecto a las concentraciones a las que suelen estar presentes los contaminantes. Por tanto, es necesario obtener información en condiciones de dosis elevadas (como las de las exposiciones en el entorno industrial) y extrapolarla a dosis mucho mas bajas con el margen de error correspondiente.


Otro aspecto que debe considerarse como parte de la calidad del aire interior es su olor, ya que éste suele ser el parametro definitorio. La combinación de un cierto olor con el leve efecto irritante de un compuesto en el aire de un interior puede conducirnos a definir su calidad como “fresca” y “limpia” o como “viciada” y “contaminada”. Por consiguiente, el olor es muy importante al definir la calidaddel aire interior.
Cuando mas del 20 % de los ocupantes de un edificio se quejan de la calidad del aire o presentan síntomas claros se puede afirmar que existe el fenómeno conocido como síndrome del edificio enfermo. Las causas mas frecuentes de síndrome del edificio enfermo son: ventilación insuficiente debida a falta de mantenimiento, distribución deficiente y entrada insuficiente de aire fresco (50 a 52 %); contaminación generada en el interior, como la producida por las maquinas de oficina, el humo del tabaco y los productos de limpieza (17 a 19 %); contaminación procedente del exterior del edificio debida a una disposición inadecuada de las entradas de aire y de los respiraderos de aspiración (11 %); contaminación microbiológica del agua estancada en los conductos del sistema de ventilación, humidificadores y torres de refrigeración (5 %), y formaldehído y otros compuestos organicos emitidos por los materiales de construcción y decoración (3 a 4 %). Por tanto, en la mayoría de los casos se cita la ventilación como importante causa originaria.


Es un asunto que comenzó a preocupar a partir de 1973 cuando, debido a la crisis energética, los esfuerzos dirigidos a la conservación de energía se concentraron en la reducción de la entrada del aire exterior a los espacios interiores en la mayor medida posible, con el fin de disminuir los costes de calefacción y refrigeración de los edificios.
Los cambios en el estado de salud de una persona debidos a la mala calidad del aire interior pueden manifestarse en diversos síntomas agudos y crónicos así como en forma de diversas enfermedadesespecíficas.

2. NATURALEZA Y ORIGEN DE LOS CONTAMINANTES DE INTERIOR:
La contaminación en el interior tiene diferentes orígenes: los propios ocupantes, los materiales inadecuados o con defectos técnicos utilizados en la construcción del edificio; el trabajo realizado en el interior; el uso excesivo o inadecuado de productos normales (plaguicidas, desinfectantes, productos de limpieza y encerado); los gases de combustión (procedentes del tabaco, de las cocinas, de las cafeterías y de los laboratorios); y la conjunción de contaminantes procedentes de otras zonas mal ventiladas que se difunde hacia areas vecinas, afectandolas. Las sustancias emitidas en el aire interior tienen muchas menos oportunidades de diluirse que las emitidas en el aire exterior debido a las diferencias de volumen de aire disponible. Debe considerarse también la contaminación procedente del exterior. Con respecto a la actividad humana, hay tres fuentes principales: la combustión en fuentes estacionarias (centrales energéticas), la combustión en fuentes móviles (vehículos) y los procesos industriales. Los cinco contaminantes mas importantes emitidos por estas fuentes son: el monóxido de carbono, los óxidos de azufre, de nitrógeno, los compuestos organicos volatiles (incluidos los hidrocarburos), los hidrocarburos aromaticos policíclicos y las partículas. También hay contaminantes generados de forma natural propulsados a través del aire, como las partículas de polvo volcanico, la sal de suelo y de mar, las esporas y los microorganismos. Muchas de las medidas para reducir los costes de energía afectan a la calidad delaire interior en mayor o menor grado. Los esfuerzos para aumentar el aislamiento y la impermeabilidad de éste requieren la instalación de materiales que pueden ser fuentes de contaminación en el interior. Entre los contaminantes mas habituales en el aire interior se encuentran, aparte de los procedentes del exterior, los metales, el amianto y otros materiales fibrosos, el formaldehído, el ozono, los plaguicidas y los compuestos organicos en general, el radón, el polvo doméstico y los aerosoles biológicos. A ellos se añade una amplia variedad de microorganismos, como los hongos, las bacterias, los virus y los protozoos, de los cuales los hongos y las bacterias saprófitos son los que mejor se conocen, probablemente debido a que se dispone de la tecnología necesaria para medirlos en el aire.

Las medidas que suelen adoptarse por lo común para mejorar la calidad del aire interior de un edificio son: la eliminación de la fuente, su aislamiento o ventilación independiente, la separación entre la fuente y las personas a las que afecta, la limpieza general del edificio y un mayor nivel de comprobación y mejora del sistema de calefacción, ventilación y acondicionamiento del aire. Lo cual puede implicar desde modificaciones en puntos concretos hasta un nuevo diseño.

3. NATURALEZA DE LOS CONTAMINANTES
En cuanto a la naturaleza de los contaminantes presentes en un edificio, éstos se pueden clasificar en:
a) Productos químicos
- Procedentes de combustiones:
La utilización de cocinas, estufas, secadoras, refrigeradores y quemadores de fuel-oil facilita la presencia de óxidos (CO, CO2, NO, NO2y SO2) en el aire. Algunos de estos contaminantes pueden llegar al aire a partir de fuentes exteriores debido a tomas de aire inadecuadas.


- Procedentes de materiales empleados en la construcción
La utilización de materiales inadecuados así como con defectos técnicos es causa habitual de la contaminación del aire interior con compuestos organicos volatiles (COV) procedentes de disolventes y otros materiales.
- Procedentes de productos de consumo:
Incluyen productos utilizados en la construcción (pinturas, de base acuosa -pueden contener mercurio como funguicida- y de aceite –con hidrocarburos-, barnices, plasticos, colas, disolventes, selladores -muchos contienen anhídrido acético-, fibras textiles, papel de pared y colas para empapelar), o productos nuevos como plaguicidas y repelentes (incluido el vehiculizante), productos de limpieza en general, cosméticos, desodorantes, lacas para el pelo, etc.
b) La contaminación biológica
Este tipo de contaminación puede, en determinados casos, provocar una situación sanitaria delicada. Cualquier tipo de microorganismos puede hallarse en interiores: bacterias, hongos, virus y protozoos.
El origen mas común de contaminación es el constituido por las fuentes de crecimiento biológico como colchonetas o planchas de materiales aislantes húmedos, alfombras o moquetas, placas de cielo falso, papeles o cubre-muros, el amueblado, aguas estancadas en los acondicionadores de aire, torres de enfriamiento, humidificadores, deshumectadores, bandejas receptoras de condensado y otros.
Las personas, los animales domésticos, las plantas y los insectospueden servir como portadores de agentes biológicos hacia el interior de los edificios, o bien como fuentes potenciales de los mismos.
c) Factores físicos: condiciones ambientales
Las condiciones ambientales como temperatura e iluminación pueden interactuar con los contaminantes y acentuar sus efectos, disminuirlos o potenciarlos. Así, la temperatura y la humedad relativa tienen un gran impacto en la liberación de gases de formaldehído al ambiente, mientras que el aire húmedo favorece el crecimiento de hongos.

4. PRINCIPALES FUENTES DE CONTAMINACIÓN DE INTERIORES
- Humo del tabaco: provoca Rinitis/faringitis, congestión nasal, tos persistente e irritación de la conjuntiva entre otros. Y en los Lactantes y Niños provoca: inicio de asma, mayor severidad o dificultad para controlar el asma, infecciones frecuentes de las vías respiratorias, episodios de otitis media, ronquido, neumonía repetida, bronquitis, etc.
- Compuestos organicos volatiles (como pesticidas o herbicidas): provocan irritación de la conjuntiva, incomodidad en la nariz y garganta, dolor de cabeza, reacción alérgica de la piel, disnea, niveles bajos de suero colinesterasa, nauseas, epistaxis (formaldehído), fatiga y mareos. Es importante para prevenirlos aumentar la ventilación cuando se utilicen productos que emitan compuestos organicos volatiles y cumplir toda precaución que aparezca en las etiquetas. Es importante no guardar envases abiertos de pintura sin usar o materiales parecidos dentro de la casa u oficina.   En temperatura ambiental, los compuestos organicos se emiten de algunos sólidos y líquidos en forma degases. Los compuestos organicos volatiles (COV) incluyen una variedad de compuestos químicos (por ejemplo, formaldehído, bencenos, percloroetileno), algunos de los cuales pueden tener efectos a corto y largo plazo.
- Plomo en el aire y vapor de mercurio.
- Materiales usados en la construcción, como asbesto y radón: el radón es un gas noble radioactivo, sin sabor u olor, que ocurre en forma natural en el ambiente. Se forma como parte de tres cadenas de decaimiento radioactivo que se inician con el uranio o el torio. Es la causa número uno de cancer pulmonar entre los no fumadores, de acuerdo con estimados de la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés). En general, el radón es la segunda causa principal de cancer pulmonar. El radón es responsable de alrededor de 21,000 muertes de cancer pulmonar cada año. Aproximadamente, 2,900 de estas muertes ocurren entre personas que nunca han fumado.
- Pelo animal, mohos o polvo: provoca enfermedad infecciosa reconocida, exacerbación del asma, rinitis, inflamación de la conjuntiva, fiebre recurrente, malestar general, disnea, estrechez del tórax y tos. Para prevenirlos es necesario limpiar y secar completamente las alfombras y materiales de construcción dañados por agua durante las 24 horas siguientes al daño sufrido o considerar su reemplazo. Reparar las fugas e infiltración, mantener la humedad relativa por debajo de 50 por ciento, emplear extractores en los baños y cocinas, y ventilar las secadoras de ropa al exterior, controlar la exposición a las mascotas y aspirar con regularidad las alfombras y muebles tapizados. Esimportante mantener un area con el menor polvo posible, la limpieza levanta finas partículas durante e inmediatamente después de esta actividad. Los individuos sensibles deben ser advertidos para evitar tal exposición, es aconsejable cubrir los colchones y Lavar con frecuencia la ropa de cama y juguetes delicados con agua a temperatura mayor de 130 °F para matar los acaros del polvo.
- Cocinas, estufas y calderas: provoca mareo o cefalea, confusión, nauseas, fatiga, taquicardia, irritación de los ojos y de las vías respiratorias superiores, tos persistente, aumento de los niveles de carboxihemoglobina en la sangre y aumento de la frecuencia de angina en las personas con cardiopatía coronaria. Los contaminantes gaseosos de las fuentes de combustión incluyen monóxido de carbono (CO), el dióxido de nitrógeno (NO2) y dióxido de azufre (SO2).
Se recomienda mantener e inspeccionar profesional y periódicamente el equipo instalado, tales como las calderas, calentadores de agua y secadoras de ropa. Tal equipo debe ventilar directamente al aire libre. Las chimeneas y las estufas de leña o carbón deben limpiarse e inspeccionarse con regularidad antes de cada estación en la que se utilice la calefacción. Los extractores de la cocina deben eliminar el aire al exterior. Los artefactos de ventilación deben emplearse siempre que sea posible.
- Productos del hogar: provocan irritación de la conjuntiva, incomodidad en la nariz y garganta, dolor de cabeza, reacción alérgica de la piel, nauseas, epistaxis (formaldehído), fatiga y mareos.

4. CONTAMINANTES QUÍMICOS DE INTERIOR
Los contaminantesquímicos del aire interior pueden tomar forma de gases y vapores (inorganicos y organicos) y de partículas, y pueden haber penetrado al interior desde el ambiente exterior o bien haberse formado dentro del edificio. La importancia relativa del origen interior o exterior varía según los distintos contaminantes y en función del tiempo. Los contaminantes químicos principales y mas comunes en el aire interior son
1. Dióxido de carbono (CO2), un producto metabólico que se utiliza a menudo como indicador del nivel general de contaminación del aire en relación con la presencia de seres humanos en el interior;
2. Monóxido de carbono (CO), óxidos de nitrógeno (NOx) y dióxido de azufre (SO2), gases de combustión inorganicos formados fundamentalmente durante la combustión de combustibles y de ozono (O3), producto de reacciones fotoquímicas en atmósferas contaminadas aunque también puede ser liberado por algunas fuentes de interiores
3. Compuestos organicos que se originan a partir de diversas fuentes interiores y del exterior. En el aire interior hay cientos de compuestos químicos organicos, aunque la mayoría estan presentes a concentraciones muy bajas. Tales compuestos pueden agruparse en función de su punto de ebullición.

Una característica importante de los contaminantes del aire interior es que sus concentraciones varían espacial y temporalmente mas que las del exterior. Esto es debido a la gran variedad de fuentes, al funcionamiento intermitente de algunas de ellas y en los diversos desagües existentes.

5. CONTAMINANTES BIOLÓGICOS
Aunque existe una amplia variedad de partículas de origenbiológico en el aire interior, en la mayoría de los ambientes de trabajo de interior los microorganismos tienen gran importancia para la salud. Ademas de microorganismos como virus, bacterias, hongos y protozoos, el aire interior puede contener granos de polen, detritus animal y fragmentos de insectos y acaros y sus productos de excreción. Ademas de los aerosoles biológicos de estas partículas, también puede haber compuestos organicos volatiles que emanan de organismos vivos, como las plantas y los microorganismos presentes en el interior.
1. Polen
Los granos de polen contienen sustancias que pueden causar respuestas alérgicas en personas susceptibles o atópicas, que se manifiestan generalmente como “fiebre del heno” o rinitis.
La alergia se asocia principalmente al medio ambiente exterior; en el aire interior, las concentraciones de polen suelen ser considerablemente menores que en el aire atmosférico La diferencia en la concentración de polen entre el aire exterior y el interior es mayor en el caso de los edificios en los que los sistemas de calefacción, ventilación y aire acondicionado tienen una filtración eficaz en la entrada del aire externo. El aire de algunos ambientes de trabajo de interior puede llegar a tener un contenido elevado de polen, como en el caso de que exista un gran número de plantas con flores por razones estéticas o en los invernaderos comerciales.

2. Detritus
El detritus esta constituido por partículas finas de piel, pelo y plumas (y saliva y orina desecadas), y es una fuente de potentes alergenos que pueden causar ataques de rinitis o asma enpersonas susceptibles. Las principales fuentes de detritus en ambientes de interior suelen ser los gatos y los perros, pero también son fuentes potenciales las ratas y los ratones (como mascotas, animales de experimentación o vermes), hamsters, jerbos (una especie de rata del desierto), cobayas y pajaros de jaula. El detritus originado por éstos y otros animales de granja y de compañía (como los caballos) puede estar en la ropa, pero en los ambientes de trabajo la mayor exposición al detritus probablemente tenga lugar en instalaciones de cría de animales y laboratorios o en edificios infestados de vermes.
3. Acaros
Son aracnidos que se asocian en particular al polvo, pero puede haber fragmentos de estos parientes microscópicos de las arañas y de sus productos de excreción (heces) en el aire interior. El acaro del polvo de casa, Dermatophagoides pteronyssinus, es la especie mas importante. Se asocia principalmente a los hogares, donde abunda en las ropas de cama, pero también estan presentes en los muebles tapizados. Los acaros de almacén asociados a los alimentos y a los piensos para animales almacenados también pueden aportar fragmentos alergénicos al aire interior.
4. Virus
El principal medio de transmisión es el contacto entre personas. La inhalación a corta distancia de aerosoles generados al toser o estornudar, como en el caso de los virus del resfriado y de la gripe, también es importante. Por consiguiente, es probable que las tasas de infección sean mayores en situaciones de aglomeración humana. No existen cambios evidentes en el diseño o gestión de los edificios quepuedan modificar esta situación.

5. Bacterias
El agente causal de la enfermedad del legionario, Legionella pneumophila, puede estar presente en suministros de agua caliente y en humidificadores de aire acondicionado, así como en equipos de terapia respiratoria, jacuzzis, saunas y duchas. Se propaga desde estas instalaciones en aerosoles acuosos, pero también puede entrar en los edificios en el aire procedente de torres de refrigeración próximas. Ademas de las bacterias unicelulares también existen tipos filamentosos que producen esporas dispersadas por el aire, los actinomicetos. Parecen estar asociados a materiales estructurales húmedos, y pueden producir un olor a tierra característico.
6. Hongos
Existen esporas de muchos mohos diferentes en el aire de las casas y de los lugares de trabajo no industriales, pero probablemente los mas frecuentes sean las especies de Cladosporium, Penicillium, Aspergillus y Eurotium. Algunos mohos presentes en el aire interior, como las especies de Cladosporium, son abundantes en las superficies de las hojas y de otras partes de las plantas del exterior, en particular en verano. Los edificios proporcionan numerosos nichos o rincones que contienen el material organico muerto que sirve como nutriente a la mayoría de los hongos y bacterias para su crecimiento y producción de esporas. Los nutrientes estan presentes en materiales como los siguientes: madera; papel, pintura y otros revestimientos de superficies; mobiliario como alfombras y muebles tapizados; tierra de macetas; polvo; escamas de piel y secreciones de seres humanos y de otros animales; yen alimentos cocinados y sus ingredientes crudos. El hecho de que tenga lugar o no el crecimiento de estos microorganismos depende del nivel de humedad.
7. Protozoos
Los protozoos, como Acanthamoeba y Naegleri son animales unicelulares microscópicos que se alimentan de bacterias y otras partículas organicas presentes en humidificadores y reservorios.

8. Insectos
Aunque estos organismos y sus productos excretores pueden causar también alergias respiratorias y de otra naturaleza, no parecen contribuir de forma significativa a la carga biológica en suspensión en el aire en la mayoría de las situaciones. Las partículas de cucarachas (especialmente Blatella germanica) pueden ser un componente importante en ambientes de trabajo insalubres, calidos y húmedos. Las exposiciones a partículas de cucarachas y otros insectos, como langostas, escarabajos y moscas de la fruta, pueden ser causa de problemas de salud entre los trabajadores de instalaciones de cría de animales y laboratorios.

9. Compuestos organicos volatiles microbianos
Varían considerablemente en su composición química y su olor. Algunos son producidos por una amplia variedad de microorganismos, pero otros estan asociados a especies particulares. El denominado alcohol del champiñón (que posee un olor a champiñones frescos) se encuentra entre los producidos por numerosos mohos diferentes. El olor de cualquier microorganismo es el producto de una mezcla compleja de compuestos organicos volatiles microbianos.

6. FACTORES QUE AFECTAN A LA CALIDAD DEL AIRE EN INTERIORES:
Entre las causas de contaminación deinteriores encontramos unas de origen físico, otras de origen químico y, por último, causas biológicas; éstas son las que mas directamente se relacionan con el sistema de aire acondicionado, no únicamente por su capacidad de reciclar los contaminantes por todo el ambiente en su función de retorno, sino por constituir un habitat adecuado para los microorganismos por razones de humedad, oscuridad y temperatura, favoreciendo así la proliferación de hongos, virus, bacterias y acaros que pudieran ser incorporados al sistema por algún portador contaminado, visitante o residente.
Las deficiencias mas frecuentemente encontradas son consecuencia de alguno de los factores siguientes
a) Una ventilación inadecuada
Motivada, principalmente, por una deficiente filtración del aire debido a una limpieza y mantenimientos incorrectos o a un inadecuado diseño del sistema de filtración.
“Durante la vida útil de un edificio, los índices de contaminación pueden excederse debido a unas malas condiciones internas”
b) La contaminación interior
Puede tener como origen al propio individuo, el trabajo, la utilización impropia de productos (plaguicidas, desinfectantes, limpieza, abrillantado), los gases de combustión (tabaco, cafeterías, laboratorios) o la contaminación cruzada procedente de otras zonas poco ventiladas que se difunde hacia lugares próximos y los afectan.
c) La contaminación exterior
Entrada en el edificio de humos de escape de vehículos, gases de calderas, productos utilizados en trabajos de construcción y mantenimiento (asfalto, por ejemplo) y aire contaminado previamente desechado al exterior,que vuelve a entrar a través de las tomas de aire acondicionado. Otro origen pueden ser las infiltraciones a través del basamento (vapores de gasolinas, emanaciones de cloacas, fertilizantes, insecticidas, incluso dioxinas y radón.)

7. INTERVENCIÓN DEL MEDIO AMBIENTE EN EL EXTERIOR
El dióxido de azufre presente en el aire interior procede normalmente del exterior, tanto de fuentes naturales como antropogénicas. El dióxido de azufre que entra en contacto con los materiales del edificio y los muebles es adsorbido, lo cual puede reducir de forma importante la concentración en el interior con respecto a la existente en el exterior, en particular cuando los niveles de dióxido de azufre en el exterior son elevados. Los óxidos de nitrógeno proceden de la combustión, y entre sus fuentes mas importantes se encuentran los gases de escape de los automóviles, los generadores eléctricos calentados con combustibles fósiles y los calentadores domésticos. El monóxido de carbono es una sustancia relativamente no reactiva, por lo que no su concentración no disminuye por reacción o adsorción en las superficies de interiores. Por tanto, al nivel de fondo originado por el aire del exterior hay que añadir las fuentes de interior, como los aparatos de combustible no ventilados.
La relación entre interior y exterior en los compuestos inorganicos depende del compuesto en cuestión y puede variar con el tiempo. Para los compuestos con fuentes importantes en el interior, como el formaldehído, suelen ser mayores las concentraciones en el interior.

Se estima que la liberación de monóxido de carbono comoresultado de actividades antropogénicas origina el 30 % de la concentración presente en la atmósfera del hemisferio norte. La relación entre interior y exterior en los compuestos inorganicos depende del compuesto en cuestión y puede variar con el tiempo. Para los compuestos con fuentes importantes en el interior, como el formaldehído, suelen ser mayores las concentraciones en el interior. Las concentraciones de formaldehído en el exterior suelen ser inferiores a los 0,005 mg/m3 y las concentraciones en el interior son diez veces mayores que las del exterior.

El aire contaminado procedente del edificio sale al exterior y penetra de nuevo a través de las entradas del sistema de aire acondicionado. O bien se infiltra a través de los cimientos del edificio. Cuando aumenta la concentración de un contaminante en el aire exterior, lo hace también en el interior, aunque de forma mas lenta, por consiguiente, puede afirmarse que los edificios ejercen un efecto de escudo frente a los contaminantes externos. Pero hay que tener en cuenta que el medio ambiente del interior de un edificio no es, un reflejo exacto de las condiciones del exterior. El aire exterior que entra en el edificio y lo acompañan al salir.
Cuando la concentración de un contaminante es menor en el aire del exterior que en el del interior, el intercambio de ambos causara la reducción de la concentración del contaminante en el aire interior del edificio. Si un contaminante se origina en el exterior y no en el interior, ese intercambio producira un aumento de su concentración en el interior, como se comentó anteriormente.
Los modelospara el equilibrio de las cantidades de contaminantes en el aire interior se basan en el calculo de su acumulación, en unidades de masa con respecto al tiempo, a partir de la diferencia entre la cantidad que entra mas la que se genera en el interior, y la que sale con el aire mas la que se elimina por otros medios. Los edificios con bajas tasas de intercambio con el aire exterior se clasifican como estancos o energéticamente eficaces. Esto se debe a que en invierno entra en ellos menos aire frío, reduciendo la energía necesaria para calentar el aire hasta la temperatura ambiente, recortando así los costes de calefacción. A la par, cuando hace calor, también se utiliza menos energía para enfriar el aire. Aun estando cerradas puertas y ventanas, las diferencias de presión debidas al viento y al gradiente térmico existente entre el interior y el exterior, fuerzan la entrada del aire a través de las grietas y hendiduras, de las juntas de ventanas y puertas, de la chimeneas y de otras aberturas, lo que origina la denominada ventilación por infiltración.

8. CONCENTRACIONES TÍPICAS EN EDIFICIOS
Las concentraciones de monóxido de carbono en interiores suelen variar entre 1 y 5 ppm. Las concentraciones aumentan con el humo de tabaco ambiental, aunque es excepcional que superen las 15 ppm.
Las concentraciones de dióxido de nitrógeno en el interior suelen ser de 29 a 46 ppb. Si hay fuentes específicas, como estufas de gas, las concentraciones pueden aumentar significativamente, y el consumo de tabaco puede tener un efecto cuantificable.
Muchos COV estan presentes en el medio ambiente deinterior a concentraciones que varían entre aproximadamente 2 y 20 mg/m3. En los ambientes en los que el consumo de tabaco es intenso o la ventilación deficiente se generan concentraciones de humo de tabaco ambiental elevadas, que pueden producir concentraciones de COV de entre 50 hasta 200 mg/m3. Los materiales de construcción contribuyen de forma importante a las concentraciones de contaminantes en el interior, y en las casas nuevas probablemente haya mayor número de compuestos que superen los 100 mg/m3. Las concentraciones de compuestos, como el acetato etílico y el limoneno, pueden superar los 20 mg/m3 en los períodos en que el edificio esta ocupado, mientras que en ausencia de los residentes la concentración de diversos COV puede disminuir en cerca del 50 %.
El gran número de COV presentes en los edificios dificulta detallar las concentraciones de algunos compuestos seleccionados. Los compuestos volatilizados pueden contaminar el polvo y todas las superficies del interior debido a sus bajas presiones de vapor y a la tendencia a ser adsorbidos por los materiales del interior. El consumo de tabaco por los ocupantes puede tener un efecto importante sobre las concentraciones en el aire interior.

9. SOLUCIÓN: EL OZONO
Con todo lo expuesto anteriormente, se puede concluir que los dos problemas de mayor envergadura en ambientes interiores son los constituidos por los microorganismos y los compuestos químicos que pueden contaminar el aire de los edificios en el caso de un mal diseño o un mantenimiento incorrecto de las instalaciones. En ambos casos el ozono, gracias a su naturaleza ygran poder de oxidación, representa una solución segura y eficaz para la solución de estos inconvenientes.
La desinfección de elementos de riesgo en un edificio se logra mediante la adición de biocidas, cuya efectividad en la eliminación de microorganismos radica en su capacidad de oxidar la materia organica en suspensión y los microorganismos presentes en el medio.
La capacidad de oxidar con mayor o menor facilidad dichas estructuras marca la diferencia, en cuanto a eficacia, de los distintos compuestos utilizados normalmente en la desinfección, y viene definida por el denominado POTENCIAL REDOX. El término se refiere a la carga eléctrica de una molécula que ha sido formada en una reacción química de oxidación-reducción, y se encuentra disuelta en un medio acuoso.
Como se muestra en el grafico, el ozono es uno de los compuestos con mayor potencial redox: de 2’07 eV (el del cloro, por ejemplo, utilizado tradicionalmente en desinfección, es de 1’36 eV), de ahí su gran eficacia como biocida.

El ozono es un compuesto formado por tres atomos de oxígeno, cuya función mas conocida es la de protección frente a la peligrosa radiación ultravioleta del sol; pero también es un potente oxidante y desinfectante con gran variedad de utilidades.
Se trata de un gas azul palido e inestable, que a temperatura ambiente se caracteriza por un olor picante. A una temperatura de –112ºC condensa a un líquido azul intenso.
El ozono esta clasificado en su ficha toxicológica únicamente como agente irritante (Xi) y tan solo en caso de inhalación de elevadas concentraciones y durante periodos de exposiciónprolongados; lo mismo podría decirse del oxígeno y es un gas vital para el ser humano. De hecho, como decíamos antes, disuelto en agua (en tratamiento de torres de refrigeración, depósitos, etc.), el ozono resulta completamente inocuo, dado que su acción sobre la materia organica provoca su rapida descomposición en oxígeno y CO2. En cuanto a su aplicación en aire, esta establecida en la normativa vigente la concentración maxima recomendada para el público en general en 0 ppm durante 8 horas. En los casos de aplicación de ozono en conductos de aire acondicionado, se asegura una dosificación inferior a 0 ppm mediante dispositivos temporales de funcionamiento y control en los generadores. Por otra parte, al ser la vida media del ozono muy corta, de 20 a 30 minutos, el plazo de seguridad para tratamientos de choque en aire (concentraciones de mas de 0 ppm) es muy corto.
El ozono posee una importante acción desodorizante. Destruye toda clase de olores desagradables (incluido el humo de tabaco), teniendo su mayor acción frente a olores de procedencia organica. Los compuestos organicos volatiles presentes en edificios, muchos de ellos tóxicos, suelen ser productores de olores. EL ozono actúa sobre sus moléculas rompiéndolas y transformandolas así en compuestos menos peligrosos a sin toxicidad alguna.
Concentraciones iguales o superiores a los 0,05 ppm pueden utilizarse en el tiempo en que el edificio no se encuentra en actividad; unas pocas horas pueden ser suficientes para alcanzar reducciones del 70 al 90% de microorganismos en ambiente o de eliminación de COV.

El ozono cumple congran parte de los requisitos exigibles al biocida ideal
1. Efectividad frente a un amplio rango de microorganismos: el ozono actúa indiscriminadamente, ya que no se han determinado límites en el número o especies de microorganismos que puede eliminar: bacterias, virus, protozoos, nematodos, hongos, agregados celulares, esporas, cistos Al contrario que los halógenos utilizados comúnmente, el ozono no presenta efecto inhibidor reversible en los enzimas intracelulares o, lo que es lo mismo, los microorganismos no desarrollan resistencia frente a él. Debido a su alto potencial redox, el ozono provoca la oxidación directa de los elementos integrantes de la pared celular antes de penetrar en el interior del microorganismo, donde oxida ciertos componentes esenciales para la supervivencia del mismo (enzimas, proteínas, ADN y ARN). Una vez dañada la pared celular, se produce la lisis de la célula y, con ello, su destrucción.
2. Acción efectiva rapida a bajas concentraciones y para un rango amplio de pH: el ozono necesita menor concentración y tiempo de contacto que otros biocidas para lograr el mismo grado de desinfección que éstos; ello se explica por su alto poder oxidante y su mecanismo de acción que, no provoca fenómenos de resistencia. Ademas su acción es independiente de pH (a niveles de pH entre 6 y 9), ya que en condiciones acidas predomina la oxidación directa por el ozono molecular, mientras que en condiciones basicas el ozono da lugar a la generación de radicales libres de hidroxilo, altamente reactivos y aún mas potentes como oxidantes que la propia molécula de ozono.
3. Bajapersistencia: impacto ambiental nulo
Debido a la inestabilidad de la molécula y su rapida descomposición (unos 30 minutos, tanto en aire como en agua). Los subproductos generados en la descomposición del ozono son completamente inocuos, por lo que no suponen riesgo alguno para la salud, y carecen por completo de impacto ambiental. Ademas, el ozono es capaz de convertir, por oxidación, moléculas potencialmente dañinas (alcanos y alquenos, de elevada reactividad) en compuestos menos tóxicos, lo que supone un beneficio ambiental añadido.
4. Facilidad y seguridad de manejo, transporte y aplicación
El ozono, en las condiciones de aplicación propuestas, no presenta peligrosidad alguna, ya que en el tratamiento de aire nunca se sobrepasan los límites establecidos en la normativa, y el agua ozonizada no presenta toxicidad por contacto. Por otra parte, al generarse in situ, se hace innecesaria su manipulación, almacenamiento o transporte, lo que redunda en una disminución muy significativa de los riesgos derivados de estas actividades (irritaciones y corrosiones, accidentes graves por vertidos de sustancias peligrosas).
5. Bajo coste
El tratamiento con ozono conlleva las ventajas económicas que suponen la reducción de costes por accidentes laborales debido a su baja peligrosidad, el ahorro de agua que representa el permitir ciclos de concentración mayores por su rapida descomposición y la reducción de costes de mantenimiento de las instalaciones al resultar el ozono sumamente efectivo en la eliminación de la película biológica (biofilm) y en la prevención de incrustaciones.





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