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De endemias y epidemias: la dinamica de las enfermedades



De endemias y epidemias: la dinamica de las enfermedades

Desde hace un tiempo, los medios de comunicación nos han bombardeado con diferentes versiones de varios conceptos utilizados en Epidemiología y Salud Pública para designar la ocurrencia de enfermedades y establecer si en determinado lugar y tiempo se han producido igual o mayor cantidad de casos de lo que se esperaría habitualmente.
Términos como enfermedad endémica, epidemias y brotes son emitidos, muchas veces, sin la debida rigurosidad científica, confundiendo a quienes los leen o escuchan, por lo que presentamos la revisión que sobre esos conceptos hiciéramos en algunos textos, diccionarios epidemiológicos y publicaciones de la Organización Panamericana de la Salud y de la Secretaría de Estado de Salud Pública y Asistencia Social.
Una enfermedad es endémica cuando se presenta de manera continua, constante, en una zona geografica, registrandose usualmente casos de la misma. Donde ocurren las enfermedades endémicas existen factores y condiciones, generalmente ambientales, pero también socioeconómicas y culturales, responsables del comportamiento de la enfermedad. Así por ejemplo, el paludismo es endémico en zonas tropicales y subtropicales como Brasil, Tailandia y Africa Subsahariana por la presencia de los mosquitos delgénero Anopheles que actúan como agentes transmisores de la enfermedad. Otro ejemplo de enfermedad endémica es el dengue, la cual se presenta en países de alta pluviosidad.


Epidemia es un aumento desproporcionado, con relación a lo esperado, el número de casos de una enfermedad en cierto lugar y tiempo. Hay epidemia cuando el número de personas que se enferman excede netamente la frecuencia habitual prevista. El término epidemia se utiliza tanto para enfermedades infecciosas como no infecciosas, mientras que la palabra brote se reserva para las enfermedades infecciosas como el sarampión, la poliomielitis, la conjuntivitis, etc. Se usa especialmente para los eventos agudos de intoxicación alimentaria colectiva.
Un brote, hablando en términos de magnitud de enfermedad, es un aumento del número de casos en un determinado tiempo y en un lugar específico, que puede ser un barrio, una fabrica, una escuela, un campamento militar o un hospital. También se habla de brote cuando aparece aunque sea un casi de una enfermedad en un area libre de ella, ya sea porque nunca ha ocurrido o porque se han tomado medidas de salud pública que han impedido su reaparición; por ejemplo, un caso de poliomielitis en una zona donde esa enfermedad se hubiese declarado erradicada, se considera brote.
Endemia y epidemiason conceptos que expresan el estado dinamico, cambiante de las enfermedades. Una enfermedad endémica puede tornarse epidémica por alguna causa; siguiendo con el ejemplo del dengue, durante los meses de agosto a diciembre la lluvia favorece el incremento del número de Aedes aegypti, mosquito transmisor porque la frecuencia “normal” de casos se eleva, pudiendo sobrepasar los límites endémicos y alcanzar niveles epidémicos.


El método establecido para detectar los cambios en los eventos patológicos y poder saber oportunamente cuando una enfermedad endémica se convierte en epidémica, se denomina Vigilancia Epidemiológica. Vigilar el comportamiento de una enfermedad implica llevar un registro detallado de los casos de las enfermedades que debe incluir síntomas y signos, datos de la persona enferma (nombre, sexo, edad, lugar de residencia, fecha de inicio de los síntomas, entre otros) y los factores de riesgos asociados, para comunicarlos oportunamente a las autoridades sanitarias correspondientes.
Implica, ademas, la comparación permanente de la frecuencia de casos de un período con la de periodos previos, por lo menos la de los últimos cinco o siete años y el analisis de los factores determinantes de los cambios observados.
En ocasiones, la Vigilancia Epidemiológica amerita de lainvestigación de brote y epidemias, uno de los campos de la ciencia de la salud mas fascinantes y que requiere de un equipo multidisciplinario de epidemiólogos, infectólogos y otros especialistas, dotados de conocimientos y habilidades científicas, pero también del dominio de técnicas de investigación que recuerdan el mas puro estilo detectivesco.
Recuérdese la película “Outbreak” (“Epidemia”) y todas las peripecias que pasaron lo expertos para determinar que el monito importado ilegalmente era el responsable de la propagación un mortal virus.
La Vigilancia Epidemiológica no es un fin en sí misma. Es información para la acción, un medio para el adecuado control de las enfermedades. Un sistema de Vigilancia Epidemiológica debe tener tal sensibilidad, oportunidad y eficacia que permita detectar cambios en la frecuencia de casos y tomar medidas antes de que la epidemia ocurra. Su objetivo último es evitar brotes y epidemias, mediante intervenciones permanentes en salud pública.
La Vigilancia Epidemiológica, en la mayoría de los países es responsabilidad de los ministerios de salud, los cuales estan facultados por ley para diseñar y ejecutar los sistemas de vigilancia que satisfagan las necesidades nacionales. Los proveedores de salud, sean estos públicos o privados, tienen la obligación decolaborar con las autoridades notificando a tiempo los casos de enfermedades objeto de vigilancia que lleguen a hospitales y clínicas.
Los promotores de salud, las juntas de vecinos y los líderes comunitarios juegan un papel trascendental al comunicar al personal del centro de salud mas cercano los casos sospechosos de enfermedades que afecten a personas y familias en la comunidad.
Decir que hay una epidemia o brote de tal o cual enfermedad no es cuestión de subjetividades o pareceres individuales. La declaración de brote o epidemia algo muy serio que tiene incluso la connotación de asunto de Estado. La próxima vez que alguien diga que hay epidemia, pregúntele, pregúntese, si esa persona: conoce la frecuencia habitual de casos de esa enfermedad, el lugar donde ocurrieron los casos y en qué tiempo ocurrieron; sabe cómo se determinó que hay una epidemia y cuales datos apoyan esa aseveración.
O si tiene conocimiento de la fuente de esos datos; tiene idea de cómo se registraron, tabularon y analizaron los datos y si se tomaron en cuenta todos los factores que pueden explicar el aumento en el numero de casos. Las respuestas dadas nos permitiran saber si estamos ante un científico o ante un fanatico.
Porque una cosa es vigilar y estar alertas y, otra muy diferente, alarmar a la población.







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