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El petróleo - que es el crudo pesado



EL PETRÓLEO
Aunque se ha formado el petróleo en épocas milenarias, se lo comienza a utilizar hace unos 200 años.
El petróleo es una sustancia oleosa de color muy oscuro compuesta de hidrógeno y carbono, y se lo llama hidrocarburo. Puede hallarse en estado líquido o en estado gaseoso. En estado líquido es llamado aceite 'crudo', y en estado gaseoso,  gas natural. Su origen es de tipo organico y sedimentario.
Gravedad API
La gravedad API, de sus siglas en inglés American Petroleum Institute, es una medida de densidad que describe cuan pesado o liviano es el petróleo comparandolo con el agua. Si los grados API son mayores a 10, es mas liviano que el agua, y por lo tanto flotaría en ésta. La gravedad API es también usada para comparar densidades de fracciones extraídas del petróleo. Por ejemplo, si una fracción de petróleo flota en otra, significa que es mas liviana, y por lo tanto su gravedad API es mayor. Matematicamente la gravedad API no tiene unidades (ver la fórmula abajo). Sin embargo siempre al número se le coloca la denominación grado API. La gravedad API es medida con un instrumento denominado densimetro. Existen una gran variedad de estos instrumentos.



QUE ES EL CRUDO PESADO
La Faja contiene basicamente crudo extrapesado, es decir, crudo de menos de 10 °API, en otras palabras, mas pesado que el agua (10 °API es la gravedad del agua). Los petróleos pesados y extrapesados van de 0 a 21.9º API,los medianos de 22º a 29,9º, y los livianos de 30º y mas, estos últimos son los mas caros. Este tipo de crudo, si bien fluye en las condiciones naturales del yacimiento, en la superficie, a la temperatura ambiental y a la presión atmosférica, se vuelve pastoso como un bitumen. De allí que el crudo extrapesado tiene un problema de transporte, para lo cual, tradicionalmente, se han aplicado dos soluciones. Primero, se puede calentar para mantenerlo en estado líquido para su transporte, sea por oleoducto o por barco. En los años ochenta, se comenzó por parte de Pdvsa y el Intevep el instituto que se dedica a la investigación petrolera el desarrollo de tecnologías para mejorar el transporte hasta que se llega a mezclarle un diluyente. Para ello se dispone de cuatro plantas llamadas mejoradoras (tres de ellas ya estan funcionando) en la Faja. El proyecto de la Faja contempla en el período 2005-2010, en su primera fase de desarrollo inversiones por casi 20 mil millones de dólares.
El reservorio, que esta dividido en 27 bloques, se estima que tiene 235 mil millones de barriles de petróleo.

El crudo o petroleo extra pesado es el recurso mas abundante en el país, y también del planeta. Comparativamente, sus reservas son tres veces mas que la suma del resto de todos los crudos ubicados en el subsuelo. Es harto conocido que Venezuela posee la mas grande reserva de este tipo de crudo a nivel mundial concentrado en laFaja Petrolífera del Orinoco. Esto le asigna su caracter estratégico. Al diluir este crudo con otros hidrocarburos mas livianos, o emulsionarlo (mezcla con agua) hace su transporte semejante al resto de los hidrocarburos, bien sea, vía oleoductos o vía marítima.



Hasta el día de hoy, sólo tres formas de disposición (procesamiento, transformación y comercialización) han sido utilizadas por el país para estos crudos. La mas rentable de ellas ha sido el procesamiento de dicho crudo (extra pesado) en los mejoradores ubicados en el país para convertirlo en crudos comerciales o sintéticos (medianos), que posteriormente son utilizados en nuestras refinerías o destinados para la exportación a precios internacionales. Sus precios internacionales le generan al país un importante margen de ganancia en divisas. La segunda, es la mas utilizada hasta hoy, que consiste en mezclarlo con crudos livianos obteniendo crudo medianos y pesados que son posteriormente utilizados en nuestras refinerías, o se exportan. La tercera ha dejado de emplearse. Ella consistía en emulsionar el crudo extra pesado con agua por medio de un surfactante, que mas luego eran exportados para ser utilizado en las plantas de generación eléctrica en otros países.
Una definición sencilla de una emulsión es “Una dispersión de un líquido (fase dispersa) en forma de pequeñísimas partículas en el seno de otro líquido (fase continua) con el que no esmiscible”. Las emulsiones se clasifican en directas, inversas ó múltiples.
Tipos de emulsiones
Las emulsiones directas son aquellas en las que la fase dispersa es una substancia lipofílica (grasa o aceite) y la fase continua es hidrofílica (normalmente agua).
Estas emulsiones suelen denominarse L/H o O/W. Ejemplos son ademas de las emulsiones bituminosas, la leche, la mayonesa, algunos tipos de pinturas, y muchos productos alimentarios y fitosanitarios.
Las emulsiones inversas por el contrario son las que la fase dispersa es una substancia hidrofílica y la fase continua es lipofílica. Estas emulsiones suelen denominarse con la abreviatura H/L o W/O. (Como ejemplos pueden citarse las margarinas, fluidos hidraulicos y la mayoría de las cremas cosméticas)
las emulsiones múltiples son las que como fase dispersa contiene una emulsión inversa y la fase continua es un líquido acuoso. Estas emulsiones se conocen como H/L/H o W/O/W. (Este tipo de emulsiones es utilizado basicamente en farmacia, al permitir obtener una liberación retardada de los medicamentos).

Existen tres tipos de emulsiones inestables:
la floculación, en donde las partículas forman masa;
la cremación, en donde las partículas se concentran en la superficie (o en el fondo, dependiendo de la densidad relativa de las dos fases) de la mezcla mientras permanecen separados.
la coalescencia en donde las partículas se funden y forman una capa de líquido.







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